03/06/2020
A carne que obtemos de fazendas industriais também é um risco de pandemia

A carne que obtemos de fazendas industriais também é um risco de pandemia

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Alguns especialistas levantaram a hipótese de que o novo coronavírus saltou de animais para humanos nos mercados úmidos da China, assim como o SARS anterior. Sem surpresa, muitas pessoas estão furiosas com o fato de os mercados, que foram fechados imediatamente após o surto na China, já estão reabrindo. É fácil apontar o dedo para esses lugares “estrangeiros” e culpá-los por gerar pandemias. Mas fazer isso ignora um fato crucial: a maneira como as pessoas comem em todo o mundo – inclusive nos EUA – também é um importante fator de risco para pandemias.

Isso porque comemos uma tonelada de carne e a grande maioria vem de fazendas industriais. Nessas enormes instalações industrializadas que fornecem mais de 90% da carne globalmente – e cerca de 99% da carne americana – os animais são bem compactados e vivem em condições adversas e insalubres.

“Quando nós superlotamos animais aos milhares, em galpões apertados do tamanho de campos de futebol, mentimos de bico em bico ou focinho para focinho, e há estresse prejudicando seu sistema imunológico, e há amônia nos resíduos em decomposição que queimam seus pulmões, e há um falta de ar fresco e luz solar – junte todos esses fatores e você terá um ambiente de tempestade perfeita para o surgimento e a propagação de doenças “, disse Michael Greger, autor de Gripe aviária: um vírus de nossa própria eclosão.

Para piorar a situação, a seleção de genes específicos em animais de criação (para características desejáveis ​​como peitos de frango grandes) tornou esses animais quase geneticamente idênticos. Isso significa que um vírus pode se espalhar facilmente de animal para animal sem encontrar variantes genéticas que possam detê-lo. À medida que rasga um rebanho ou rebanho, o vírus pode se tornar ainda mais virulento.

Greger coloca sem rodeios: “Se você realmente deseja criar pandemias globais, construa fazendas industriais”.

Durante anos, organismos especializados como a Organização Mundial de Saúde e os Centros para Controle e Prevenção de Doenças vêm alertando que a maioria das doenças infecciosas emergentes vem de animais e que nossas práticas agrícolas industrializadas estão aumentando o risco. “A saúde dos animais é o elo mais fraco da nossa cadeia global de saúde”, observou a Organização das Nações Unidas para Agricultura e Alimentação em um relatório de 2013.

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Sabemos por experiência passada que animais de criação podem levar a doenças zoonóticas graves (aquelas transmitidas de animais para seres humanos). Basta pensar em 2009, quando a gripe suína H1N1 circulou em fazendas de porcos na América do Norte e depois pulou para os seres humanos. Essa nova gripe rapidamente se tornou uma pandemia global, matando centenas de milhares de pessoas.

Para deixar claro, os cientistas acreditam que o novo coronavírus se originou em morcegos selvagens, não em fazendas industriais. Mas despertou a todos nós para o efeito esmagador que uma pandemia pode ter em nossas vidas. Agora que nos deparamos com essa realidade, a questão é: temos a vontade política e cultural de fazer algo importante – mudando a maneira como comemos – para diminuir drasticamente a probabilidade da próxima pandemia?

Sobre o que falamos quando falamos de pandemias

Quando falamos sobre o risco de pandemias, na verdade estamos falando de dois tipos diferentes de surtos. O primeiro é uma pandemia viral; exemplos incluem a pandemia de gripe de 1918 e o Covid-19. O segundo é uma pandemia bacteriana; o principal exemplo é a peste bubônica, a “Peste Negra” que assolou a Europa na Idade Média.

A agricultura industrial representa um risco em ambas as categorias.

Sonia Shah, autora do livro de 2017 Pandemia, se preocupa com vírus e bactérias. “Quando eu estava escrevendo meu livro, perguntei às minhas fontes o que as mantém acordadas à noite. Eles geralmente tinham duas respostas: influenza aviária virulenta e formas de patógenos bacterianos altamente resistentes a medicamentos ”, ela me disse. “Essas duas coisas são motivadas pela aglomeração de fazendas industriais. Estas são bombas-relógio.

Vamos nos concentrar primeiro na gripe aviária. A gripe aviária é causada por vírus e é um risco enorme sair de fazendas industriais (como a gripe suína). Isso ocorre porque os pássaros nessas fazendas são espremidos aos milhares em proximidade e porque são criados quase idênticos geneticamente. Essa é uma receita para um vírus altamente virulento emergir, se espalhar e matar rapidamente.

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“As fazendas industriais são a melhor maneira de selecionar os patógenos mais perigosos possíveis”, disse Rob Wallace, biólogo evolucionário do Corpo de Pesquisa em Agroecologia e Economia Rural de St. Paul, Minnesota. Para explicar o porquê, ele ofereceu um curso intensivo em transmissão zoonótica, do ponto de vista do patógeno.

“Se você é um patógeno em um host”, disse Wallace, “não deseja matar seu host muito rápido antes de poder entrar no próximo host; caso contrário, estará cortando sua própria linha de transmissão. Portanto, existe um limite para o quanto você pode ser durão. Quanto mais rápido você replicar, maior a probabilidade de acabar com o host antes que o próximo host possa aparecer. ”

Se você está no fundo do deserto ou em uma fazenda pequena, você (o patógeno) não encontrará regularmente hosts, portanto, você deve manter sua virulência ou danos infligidos ao host, bem baixos para não ficar sem hosts. “Mas se você entrar em um celeiro com 15.000 perus ou 250.000 galinhas, você pode simplesmente queimar”, disse Wallace. “Não há limite para você ser durona.”

Isso é parte do motivo pelo qual as fazendas industriais representam um risco maior de surtos zoonóticos do que o mundo natural ou as pequenas fazendas.

O biólogo acrescentou que, porque estamos cada vez mais comercializando aves e animais através das fronteiras internacionais, estamos aumentando ainda mais o perigo. Cepas que antes eram isoladas umas das outras em lados opostos do mundo agora podem se recombinar.

“Tome gripe”, disse Wallace. “Como possui um genoma segmentado, comercializa suas partes genômicas como jogadores de cartas em uma noite de sábado. Geralmente, a maioria das mãos não é muito terrível, mas algumas saem muito mais perigosas. Um aumento na taxa de recombinação significa uma explosão em termos da diversidade de patógenos que estão evoluindo. ”

O mundo já viu um exemplo realmente assustador disso. Entre 1997 e 2006, cepas altamente patogênicas da gripe aviária H5N1 foram ligadas a fazendas de aves na China.

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“Todo o nosso entendimento de quão ruim uma pandemia poderia ser alterada em 1997 com o surgimento do vírus da influenza aviária H5N1. De repente, houve um vírus da gripe que estava matando mais da metade das pessoas infectadas ”, disse Greger.

Quando as pessoas foram infectadas com o H5N1, houve um Taxa de mortalidade de 60%. Para comparação, os especialistas estimam que a taxa de mortalidade do Covid-19 provavelmente esteja entre 1 e 3%, embora essas estimativas continuem evoluindo e variando amplamente por país e idade. (Se você está se perguntando por que o H5N1 não se tornou tão importante quanto o Covid-19, é porque ele infectou principalmente aves de capoeira do que pessoas; não era tão bom em infectar seres humanos quanto o coronavírus infelizmente.)

“Esses novos vírus da gripe aviária estão ligados à industrialização – a ‘Tysonização’ – de nossa produção avícola”, disse Greger, citando evidências de que exportar o modelo de produção industrial para a Ásia levou a uma explosão sem precedentes de vírus que infectam aves e pessoas a partir de os anos 90.

Não são apenas os pássaros que precisamos nos preocupar. Lembre-se de que os porcos também são portadores de vírus altamente eficazes. Uma década antes da gripe suína ocorrer em 2009, o vírus Nipah surgiu em fazendas de porcos da Malásia. Causou encefalite (inflamação do cérebro) em centenas de pessoas, matando cerca de 40% dos pacientes que foram hospitalizados com doenças neurológicas graves.

Agricultura industrial e o problema urgente da resistência a antibióticos

O outro risco de pandemia associado a fazendas industriais tem a ver com “formas altamente patogênicas de bactérias resistentes a medicamentos”, como Shah colocou – isto é, resistência a antibióticos.

Quando um novo antibiótico é introduzido, ele pode ter ótimos resultados, até salvando vidas – por um tempo. Mas, quando começamos a usar e abusar de antibióticos no tratamento de seres humanos, culturas e animais, as bactérias evoluem, com aquelas que têm uma mutação para sobreviver ao antibiótico e se tornam mais dominantes. Gradualmente, o antibiótico se torna menos eficaz e ficamos com uma doença que não podemos mais tratar.

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Um fazendeiro cuida de seus porcos em Polo, Illinois, em 25 de janeiro.
Brendan Smialowski / AFP via Getty Images

O CDC alertamos em um relatório importante do ano passado que a era pós-antibiótica já está aqui: estamos vivendo em uma época em que nossos antibióticos estão se tornando inúteis e insetos resistentes a medicamentos, como C. difficile e N. gonorrhoeae, podem facilmente dizimar nossa saúde. A cada 15 minutos, uma pessoa nos EUA morre por causa de uma infecção que os antibióticos não podem mais tratar com eficácia.

No entanto, continuamos a distribuir muitos antibióticos, impulsionando a resistência. Os criadores de animais usam antibióticos abundantemente em animais e aves, às vezes para compensar as más condições da agricultura industrial.

“Temos evidências abundantes documentando o fato de que, quando você coloca animais em condições insalubres e apinhadas e usa antibióticos em doses baixas para prevenção de doenças, você cria uma incubadora perfeita para mutações espontâneas no DNA das bactérias”, disse Robert Lawrence, um professor emérito de saúde ambiental da Universidade John Hopkins.

“Com mais mutações espontâneas”, explicou, “as chances aumentam de que uma dessas mutações forneça resistência ao antibiótico presente no ambiente”. Essas bactérias resistentes podem se tornar cepas que se espalham por todo o mundo. “Esse é o maior risco à saúde humana das fazendas industriais”.

De fato, a agricultura industrial nos apresenta um duplo risco bacteriano. Digamos que um surto bacteriano surja entre galinhas. As aves podem passar essa bactéria para nós humanos, causando sérias infecções. Normalmente, gostaríamos de usar antibióticos para tratar essa infecção, mas justamente porque já usamos demais antibióticos em nossos animais de criação, as bactérias podem ser resistentes ao antibiótico. Se a infecção transmitir bem entre as pessoas, podemos acabar com uma pandemia bacteriana intratável.

Quando perguntado sobre como ele compararia os riscos de uma pandemia causada pelas fazendas industriais com os dos mercados úmidos da China com animais vivos, Lawrence disse: “Com a agricultura industrial, a oportunidade de iniciar uma pandemia viral pode ser menor, mas a oportunidade de adquirir uma infecção bacteriana resistente a antibióticos é maior. ”

As fazendas industriais também colocam em risco a saúde de seus trabalhadores – inclusive de coronavírus

Outra realidade angustiante da agricultura industrial é a maneira como ela tende a tratar não apenas os animais, mas também os trabalhadores humanos como widgets em uma grande máquina.

Os maus-tratos aos trabalhadores eram um problema muito antes de Covid-19, mas a atual pandemia colocou o problema em um alívio especialmente acentuado. Estamos vendo um salto no número de casos de coronavírus entre trabalhadores de frigoríficos nos EUA. Centenas de pessoas testaram positivo nas fábricas da Cargill e Smithfield, nos estados da Pensilvânia a Dakota do Sul. Alguns morreram.

A NPR informou que, em um caso, um prefeito da cidade precisou forçar Smithfield a fechar uma fábrica: “A contagem de testes positivos de coronavírus entre os funcionários da fábrica de Sioux Falls chegou a 350. Representava quase 10% de todos os trabalhadores da fábrica, e 40% de todos os casos de Covid-19 em Dakota do Sul. ”

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A fábrica de processamento de carne suína de Smithfield, em Sioux Falls, Dakota do Sul, responde por 40% de todos os casos de coronavírus no estado.
Stephen Groves / AP

Trabalhadores em frigoríficos geralmente ficam muito próximos uns dos outros ao longo das linhas de processamento, o que torna praticamente impossível o distanciamento social. Alguns trabalhadores realizaram greves nas condições de trabalho.

“As empresas precisam que elas estejam presentes, mas o Covid-19 as está matando. E é óbvio o porquê: eles têm que ficar lado a lado com seus colegas de trabalho, enquanto o resto de nós está a um metro e meio de distância ”, disse Leah Garcés, presidente da Mercy for Animals.

Sabendo que a carne do país está sendo produzida nas costas de trabalhadores maltratados, temos que perguntar: vale a pena? Para Garcés, a resposta é clara. “É um sacrifício ridículo fazer uma galinha”, disse ela.

Como podemos construir um melhor sistema alimentar pós-coronavírus?

Nos EUA, onde a carne se entrelaça à identidade nacional e o cidadão médio consome mais de 200 libras de carne por ano, a maioria das pessoas provavelmente não vai desistir totalmente da carne. Portanto, vale a pena perguntar: existe uma maneira de fazer a pecuária que diminua a ameaça de doença zoonótica? E talvez, no processo, também diminua outros problemas com a agricultura industrializada, como o impacto nas mudanças climáticas e a crueldade com os animais?

A resposta é sim. Podemos absolutamente ter um sistema de produção de carne que seja melhor para a saúde humana, o clima e o bem-estar animal – se estivermos dispostos a abandonar a agricultura industrial.

“A desintensificação da indústria pecuária ajudaria bastante a reduzir o risco de pandemia”, disse Greger. “Quero dizer, diminuir o transporte de animais vivos a longa distância, avançar para um comércio somente de carcaça e ter fazendas menores e menos lotadas. Basicamente, os animais poderiam usar um pouco de distanciamento social também. ”

Greger disse que devemos abolir as práticas de confinamento, como caixas de gestação, onde os porcos são mantidos em espaços tão pequenos que nem conseguem se virar. “Mesmo medidas tão simples quanto fornecer roupas de cama de palha para porcos podem reduzir as taxas de transmissão da gripe suína”, observou ele, “porque eles não têm o estresse imunossupressor de viver em concreto desencapado a vida inteira”.

“Os animais também poderiam usar um pouco de distanciamento social”

Também precisamos reintroduzir mais biodiversidade em nossas fazendas. Criar animais ligeiramente diferentes um do outro geneticamente (em vez de selecionar genes específicos) criará brechas imunológicas para ajudar a impedir a propagação de doenças infecciosas, disse Wallace, acrescentando: “Em um nível muito prático, eu cultivaria completamente o oposto de como eles estão fazendo isso agora. ”

Por “eles”, ele quer dizer fazendas industriais. Há muitos agricultores que já preferem outros métodos, como a agricultura regenerativa, mas que podem não ter o apoio necessário para executá-los porque o agronegócio está bloqueado em muitas comunidades rurais.

“Muitos agricultores entendem completamente como o sistema funciona e se opõem a ele, mas simplesmente não conseguem sair da esteira”, disse Wallace. Ele suspeita que a pandemia esteja dando nova importância ao problema.

Também pode mudar a mentalidade em torno dos planos existentes para parar a agricultura industrial, como a legislação proposta pelo senador Cory Booker (D-NJ) para impor uma moratória às maiores fazendas industriais dos EUA e eliminá-las até 2040. Em março, quando a pandemia de Covid-19 ganhou força, a revista conservadora National Review publicou uma artigo argumentando que “se você refletir sobre esse assunto com a mente aberta, concordará que acabar com as fazendas industriais é uma boa idéia – mesmo que Cory Booker pense que é”.

Afastar-se da agricultura industrializada pode reduzir a probabilidade de um surto de zoonose, mas para realmente remover a ameaça, Greger disse que deveríamos acelerar o movimento em direção a carne, leite e ovos à base de plantas.

Os americanos já estavam entusiasmados com os produtos à base de plantas antes do surgimento do coronavírus, e há razões para pensar que a pandemia gerará ainda mais interesse, tanto porque a cadeia tradicional de suprimentos de carne está agora sob alguma pressão quanto devido à crescente conscientização de que a agricultura industrial é um risco de pandemia.

A Impossible Foods anunciou em 16 de abril que está expandindo as vendas de seus hambúrgueres sem carne para mais 750 supermercados nos EUA. “Sempre planejamos um aumento drástico no varejo para 2020 – mas com cada vez mais americanos comendo em casa, recebemos pedidos de varejistas e consumidores”, disse o presidente da empresa, Dennis Woodside, em comunicado por e-mail. “Nossos parceiros de varejo existentes alcançaram vendas recordes do Impossible Burger nas últimas semanas.”

Do ponto de vista de Garcés, o aumento da conscientização do público sobre o vínculo entre fazendas industriais e pandemias é um caminho de prata para a horrível pandemia de Covid-19. “Em toda a minha carreira, não tenho certeza de que tenhamos uma chance melhor do que essa de ter os olhos da nação e do mundo no modo como estamos usando animais em nosso sistema alimentar e o risco que isso representa para nós. uma espécie ”, ela disse.

“Tocamos os alarmes por um longo tempo. Minha profunda esperança é que agora as pessoas façam a conexão – a agricultura industrial é um risco catastrófico para nossa espécie – e que isso altera permanentemente nosso comportamento a longo prazo. “


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