31/05/2020
Negócios e família do chef Zheng Cafe afetados pelo coronavírus

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A chef Jing Wetzel anda ansiosamente pela pequena cozinha do Zheng Cafe, o restaurante South Lake Union que ela possui com o marido, Greg, especializado em comida de rua influenciada por sua cidade natal, Wuhan, na China. É quarta-feira à noite, e o local acaba de reabrir depois de ficar fechado por semanas devido à preocupação com a família de Jing em casa, no epicentro do novo surto de coronavírus (2019-nCoV): seu tio e tia contraíram o coronavírus e seus pais – que vivem em uma casa separada e não tiveram resultados positivos – estão atualmente em quarentena devido a precauções locais, com as rações alimentares diminuindo. Ainda mais alarmante, a cuidadora do complexo de apartamentos em que seus pais moram recentemente morreu da doença.

Enquanto ela prepara uma variedade de macarrão com gergelim quente e seco e pãezinhos de porco no vapor para um fluxo constante de lanchonetes, Jing faz uma breve pausa para refletir sobre seu atual estado de espírito. O estresse causado pelo surto de coronavírus foi agravado quando um homem da região de Seattle foi diagnosticado com o primeiro caso confirmado da doença nos EUA no mês passado. Mais de 750 pessoas no estado de Washington estão sendo monitoradas por autoridades de saúde pública, enquanto Seattle é agora uma das cinco cidades dos EUA que testará pacientes com sintomas semelhantes aos da gripe para o coronavírus.

“Foi um choque todos os dias”, diz Jing. “Obter tantas informações diferentes – é difícil dizer o que era real e o que não era. Mas cozinhar os pães me acalma.

Um close up de macarrão de gergelim no café Zheng.

Macarrão de gergelim no Zheng Cafe.
Cortesia de Zheng Cafe

Essa culinária atraiu multidões para o Zheng Cafe desde que foi inaugurado em 2017, depois de construir um número de seguidores como caminhão de alimentos por cerca de um ano. Embora os pãezinhos macios e cozidos no vapor cheios de carne de porco para churrasco e frango com curry sejam populares, o prato exclusivo é o macarrão de gergelim deliciosamente mastigável “estilo Wuhan” coberto com carne de porco moída. Jing diz que a adição de proteína é o seu próprio toque no conhecido macarrão seco e quente, que é um pouco mais leve em Wuhan, segundo ela, comido frequentemente no início do dia. Também era o prato favorito de Greg quando ele lecionava em Wuhan e conheceu Jing em 2010. O casal continuamente aprimorava a receita do macarrão ao longo do tempo ao seu gosto, servindo-os com óleo de pimenta caseiro e pasta de gergelim. Fazer o prato ajudou a estabelecer uma forte conexão com o país de nascimento de Jing.

Agora está ajudando a lidar com uma situação difícil. Em janeiro, os Wetzels receberam pela primeira vez notícias terríveis da China de que os membros da família estavam em grave perigo devido ao coronavírus. A comunicação era difícil e era difícil dizer exatamente o que estava acontecendo, já que o governo chinês demorou a divulgar informações publicamente. Depois, soube que o tio de Jing estava na Unidade de Terapia Intensiva e que seus pais precisavam ficar em casa por um período indeterminado de tempo. A quarentena apenas permite que os residentes saiam a cada três dias para recuperar suprimentos essenciais.

Estar tão longe dificultava saber exatamente o que fazer. Mas em 25 de janeiro, os Wetzels – que têm um filho de 14 anos – decidiram que seria melhor fechar o restaurante como uma pausa de saúde mental muito necessária.

Infelizmente, o medo e a paranóia que afetaram muitos outros restaurantes chineses em todo o país também acabaram sendo um fator. Greg diz que os negócios estavam muito lentos quando os relatórios começaram a aumentar sobre a doença. “Havia um grupo de turistas chineses que entrou no restaurante e perguntou a Jing de onde ela era”, ele relata. “Quando descobriram que era Wuhan, eles viraram à direita e saíram sem pedir nada.”

Os Wetzels tentaram reabrir brevemente por alguns dias na semana de 27 de janeiro e até incentivaram os clientes a doar suprimentos, como máscaras e lenços com álcool, que poderiam ser enviados de volta para Wuhan. Mas esse esforço pareceu fracassar. Um revisor do Google perguntou: “Você administra uma empresa e ganha dinheiro, por que pedir ajuda gratuita?” O casal removeu a caixa de doações e fechou o restaurante mais uma vez.

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Desligar doía. Jing orgulhosamente proclama que eles foram os primeiros a trazer muitos pratos influenciados pela cozinha Wuhan para Seattle. Embora algumas variações possam ser encontradas em outros lugares, o macarrão de gergelim específico para Wuhan é raro em uma cidade que há anos foi inundada com comida cantonesa e se expandiu mais recentemente para incluir um número crescente de opções de Sichuan, Xi’an e Hunan. Os frequentadores do Zheng Cafe do bairro incluem estudantes e profissionais de tecnologia que são originalmente de Wuhan, apreciam a comida e compartilharam suas próprias histórias de horror sobre parentes na região que lidam com a crise do coronavírus.

Mas Jing e Greg só podiam ficar ociosos por tanto tempo. Eles ainda estão pagando o aluguel em um espaço fechado em Greenwood, que fazia parte de um fracassado esforço de expansão. Isso aumenta a pressão sobre o Zheng Cafe: o fechamento por um período prolongado pode ser devastador para os resultados.

Não ajuda que muitos dos ingredientes que eles usam, incluindo o vinagre de Chinkiang, possam não estar disponíveis por muito mais tempo. Segundo Greg, o mercado asiático que eles costumam frequentar perto de sua casa em Shoreline, WA, já está sofrendo escassez de suprimentos. A China está sentindo o efeito cascata nas exportações ao tentar conter a propagação do coronavírus, com os portos marítimos do país diminuindo devido à falta de recursos e restrições ao pessoal.

Então, o Zheng Cafe agora está aberto novamente, mais por necessidade econômica do que por uma verdadeira paz de espírito. No entanto, os frequentadores ficaram satisfeitos em encontrar Greg e Jing de volta à cozinha na quarta-feira e expressaram suas preocupações e votos de felicidades. As filas eram longas durante a corrida do almoço.

Apesar de uma notável falta de preocupação entre a maioria dos clientes, os Wetzels ainda colocam desinfetantes para as mãos nos balcões, algo que Greg diz que viu recentemente em um restaurante de panela quente do Shoreline, que também tinha máscaras. A casa de tofu coreana do distrito U tinha muitas desinfetantes para as mãos em exposição 11 de fevereiro, mas eles não estavam em oferta no momento da publicação. Greg admite que é difícil encontrar a linha entre precauções razoáveis ​​de saúde e alarmismo, sabendo que, como o único restaurante que anuncia com destaque os alimentos Wuhan em toda a área, Zheng tem o potencial de ser vítima de medos crescentes.

“O que fazemos se eles encontrarem mais 10 casos na cidade?” ele pergunta. “Nós desligamos novamente? Não podemos ficar fechados porque ficamos sem dinheiro “.

No momento, o casal continua a antecipar mais notícias de volta para casa. A última vez que souberam do pai de Jing, a situação talvez parecesse um pouco melhor, com novos casos de coronavírus diminuindo na região de Wuhan e os sintomas dos infectados ficando mais leves. Mas a sombra do medo ainda paira. “A parte mais difícil é não saber o que vem a seguir”, diz Jing.

Enquanto isso, os Wetzels estão determinados a continuar trabalhando o quanto puderem. Se puderem chegar aos meses mais quentes, mais turistas deverão chegar à área, visitando a Space Needle, nas proximidades, e esperançosamente os negócios receberão mais. Se as coisas ficarem difíceis, talvez eles possam passar de quatro dias por semana a cinco. Mais desses macarrão salgado e em borracha certamente não seria uma coisa ruim.



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